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Coupe Memorial MasterCard 2017: Lever de rideau

Avec la cérémonie d’ouverture maintenant chose du passé, il est temps de faire place au hockey. La 99e édition du prestigieux tournoi de la Coupe Memorial MasterCard 2017 débutera avec un premier match ce soir au WFCU Center. Cette première rencontre opposera les hôtes, les Spitfires de Windsor aux Sea Dogs de Saint John, représentants de la LHJMQ. Le destin à choisit de nous présenter les deux équipes les plus reposées pour briser la glace de ce tournoi tant attendu.

Spitfires de Windsor (41-19-5-3) – 5e rang Conférence Ouest (OHL) | 15e au pays (LCH) 

Après 44 jours de «vacances», les Spitfires de Windsor renoueront enfin avec l’action, eux qui patientent depuis le 4 avril dernier suite à la leur élimination au premier tour des séries dans la la Ligue de l’Ontario (OHL).

L’élimination en première ronde a été difficile à avaler pour l’entraîneur-chef Rocky Thompson et son équipe, elle qui avait une avance de 3-1 dans la série qui les opposaient aux champions en titre, les Knights de London. Les «Spits» ont mis la main sur le premier match en temps supplémentaire, gracieuseté de Jeremiah Addison, un espoir du Canadien de Montréal. Après que les Knights eurent créé l’égalité 1-1, la série se tournait vers Windsor pour les matchs 3 et 4, tous deux remportés par les Spitfires, dont un deuxième en prolongation. Le but vainqueur provenant du bâton de Graham Knott (Blackhawks de Chicago). Connue comme l’une des franchises des plus distingués de l’histoire de la OHL, les Knights n’ont pas abandonné et ont tranquillement remonté la pente, un match à la fois, forçant la tenue d’un match 6 et 7.

L’équipe ontarienne a travaillé d’arrache-pied cette saison, se retrouvant dans une conférence très solide où cinq équipes se trouvaient dans le Classement hebdomadaire du Top 10 de la LCH. Ceux-ci ont terminé l’année avec une fiche de 41-19-5-3, un total de 90 points.

Les Spitfires possèdent une équipe avec énormément de profondeur. Au compteur, on retrouve exactement neuf joueurs appartenant à une équipe de la LNH: Mikhail Sergachev (Canadiens de Montréal), Jalen Chatfield (Canucks de Vancouver), Sean Day (Rangers de New York), Logan Stanley (Jets de Winnipeg), Logan Brown (Sénateurs d’Ottawa), Jeremy Bracco (Maple Leafs de Toronto), Jeremiah Addison (Canadiens), Graham Knott (Blackhawks de Chicago) et Julius Nattinen (Ducks d’Anaheim).

De son côté, l’espoir en vue du prochain repêchage de la LNH, Gabriel Vilardi, sera certainement à surveiller, lui qui conclut une saison de 61 points, dont 29 buts en seulement 49 parties jouées. Le gardien Michael DiPietro sera le gardien partant, terminant sa deuxième saison dans le circuit Branch, compilant un dossier de 30-12-4-2 en 51 matchs.

Sea Dogs de Saint John (48-14-5-1) – 1er rang Classement général (LHJMQ) | 3e au pays (LCH)

Concluant une autre saison régulière extraordinaire, les Sea Dogs refouleront la glace exactement neuf jours après avoir passé le coup de balai à l’Armada de Blainville-Boisbriand lors de la finale de la Coupe du Président Rogers 2017. Les nouveaux-brunswickois ont tout cassé, terminant les séries éliminatoires avec un dossier de 16-2, méritant la troisième Coupe du Président de leur histoire. Les Sea Dogs ont dû patienter entre les rondes 1 et 3 balayant les deux premières équipes auxquelles ils ont fait face.

En premier lieu, la troupe de Danny Flynn s’est frotté à l’Océanic de Rimouski, ancien club du défenseur montréalais, Simon Bourque, échangé à la date limite des transactions. Quatre matchs ont suffi pour disposer de la 16e et dernière position. Au deuxième tour, Saint John se frottait aux Foreurs de Val-d’Or, cette fois, ancienne équipe de l’ailier Julien Gauthier, acquis lui aussi pendant la période des fêtes. Malgré le brio du gardien partant Étienne Montpetit, il n’avait rien à faire devant la puissante machine que sont les Sea Dogs. Saint John élimine les Foreurs en quatre matchs également.

En demi-finale, les Sea Dogs se frottaient aux Saguenéens de Chicoutimi, équipe qui s’est également métamorphosé lors de la date limites des échanges. Après quatre rencontres, les deux formations étaient à égalité, la série nécessitant au moins deux autres parties. Lors du sixième et dernier match de la série, les Sea Dogs ont comblé un déficit de deux buts à deux reprises, l’emportant 6-5, atteignant ainsi la grande finale.

Un duel inattendu entre les Sea Dogs et l’Armada était au menu lors de la finale de la Coupe du Président Rogers 2017. L’Armada ayant causé toute une surprise dans la deuxième demi-finale, éliminant les puissants Islanders de Charlottetown en seulement cinq rencontres. Encore une fois, les «Chiens de mer» l’ont emporté en quatre petits matchs, n’allouant que quatre buts à ses adversaires, établissant un nouveau record d’équipe.

Notons la présence de 11 joueurs affiliés à une équipe de la LNH, le plus parmi les 60 équipes dans la LCH: Callum Booth (Hurricanes de la Caroline), Thomas Chabot (Sénateurs d’Ottawa), Jakub Zboril (Bruins de Boston), Simon Bourque (Canadiens de Montréal), Nathan Noel (Blackhawks de Chicago), Julien Gauthier (Hurricanes de la Caroline), Matthew Highmore (Blackhawks de Chicago), Samuel Dove-McFalls (Flyers de Philadelphie), Spencer Smallman (Hurricanes de la Caroline), Mathieu Joseph (Lightning de Tampa Bay) et Bokondji Imama (Lightning de Tampa Bay). Sans oublier la présence du joueur au statut «exceptionnel» en Joe Veleno. Le jeune homme de 17 ans a prit part à sa deuxième campagne dans le circuit Courteau terminant la saison avec 13 buts et 27 passes pour 40 points en 45 rencontres.

Les Sea dogs couronnent une quatrième saison de 100 points et plus depuis 2005, année de leur entrée dans la ligue. Ils concluent la récente campagne avec une fiche de 48-14-5-1, amassant 102 points, six de plus que leur plus proche poursuivant, leurs rivaux de division, les Islanders de Charlottetown. La dernière fois que les Sea Dogs ont participé au tournoi de la Coupe Memorial MasterCard, c’était en 2012. Ceux-ci ont soulevé le précieux trophée un an auparavant, en 2011.

Le premier match vous sera présenté à compter de 19:00 sur les ondes de TVA Sports 2 et Sportsnet.

Un texte de Frédéric Damiani

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